Trojnásobný vítěz série AMA Superbike, mistr světa Superbiků z roku 2009 a vítěz závodu MotoGP Ben Spies v listopadu oznámil, že se vrací k závodění. Nicméně nešlo o závody na silnici, 33letý Texasan se rozhodl vstoupit do národní série AMA Enduro, kde ho čekalo devět závodních podniků.

I když se může zdát, že přestup k off-roadu je zvláštní rozhodnutí, Ben Spies vysvětluje, že vyrostl na terénních motorkách. K tomu mu pomohl i matčin bývalý přítel.

„On vlastnil ropnou společnost, takže jsem jezdil po hodně polních cestách. Vyrostl jsem na flat tracku, protože jsem k tomu měl věci doma. Se závody na silnici jsem začal, když mi bylo osm,“ řekl Ben ke svým začátkům.

Se závody na silnici začínal na trati Oak Hill Raceway, která byla jen pár kilometrů od jeho domova. „Pronájem trati stál 100 dolarů, takže jsme tam jednou týdně jezdili. Byl jsem schopný tam strávit spoustu času a začal všechno postupně zlepšovat.“

Přestup ze silnice k off-roadu ale nebyl jednoduchý, jak by se zdál.

„Když jsem tam byl poprvé, všechno bylo dobré. Byl jsem rychlý, určitě – několik let jsem byl mezi pěti nejlepšími jezdci na světě, hodně jsem toho vyhrál. O terén jsem se také zajímal dostatečně dlouho, abych věděl, že tam je několik velice talentovaných kluků, ale miluji věci týkající se endura. Pořád se učím číst trasu, to je moje slabost. Pracuji na tom, ale už teď vidím, že pokud tu jsou užší zatáčky, tak jsem rychlejší. V loňském roce jsem jel na Zinc Ranch – moje vůbec první závody v národním enduru. Celkově jsem byl 28. Bavilo mě to, ale když vidíte kluky jako Baylory nebo Thada Duvalla jak jezdí, tak je to jako „okay, tihle kluci umí jezdit.“ Pokud bych se někdy dostal do Top15, tak by to pro mě bylo jako vítězství.“

Jízda v terénu je úplně jiná a vyžaduje jiné schopnosti než na silnici. „Moje technika je taková, že brzdím co nejpozději to jde a pak okamžitě vystřelím ze zatáčky. Takže mojí slabostí a co se nejvíce učím, je to, jak být plynulý a abych nemusel tolik brzdit.“

Ben věří, že 60% jízdy je stejné a nezáleží na terénu, ale stále se toho musí hodně naučit. „Musel jsem se naučit jízdu se zadní brzdou. Mám štěstí, že mám kolem sebe dobrou skupinu kluků, kteří mi pomohli urychlit učení se jízdy zatáčkami.“

Benu Spiesovi se ani v terénu nevyhýbají zranění. Už v přípravě na úvodní závody letošní sezóny ve svém areálu spadl a přivodil si několik zranění, včetně zlomenin a kolapsu plic. Nicméně se nyní zotavuje dobře a doufá, že se k závodům vrátí během léta.

„Plánuji závodit ve třídě AA, ale ne do letní přestávky, v poslední třetině sezóny, dvoje nebo troje závody. Když jsem jel na Zinc Ranch enduro, tak jsem skončil čtvrtý ve třídě A-Open.“

Od zranění ramene, které ukončilo jeho závodění, uběhlo pět let. To bohužel stále cítí. „Určitým způsobem se to zlepšilo, ale v jiném směru je to stále stejné. Můžu vzít motorku a jezdit na ní opravdu tvrdě, ale po třech dnech to pekelně bolí.“